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Taylor Fritz élimine Ben Shelton (4/6 6/4 6/3) au 2ème tour d’Indian Wells le samedi 11 mars 2023.

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Les deux joueurs font partis des 9 américains du top 50. Alors que Taylor Fritz a fait son entrée dans le top 5 mondial en début d’année, Ben Shelton poursuit son ascension fulgurante. Depuis son premier match ATP joué à l’Open d’Atlanta en juillet 2022, le jeune prodige a gagné 241 places au classement. Considéré comme l’un des joueurs les plus prometteurs du monde, Ben Shelton est à la hauteur des espérances placées en lui. Il a débuté la saison 2023 en atteignant les quarts de finale de l’Open d’Australie.

Ne bénéficiant pas encore du statut de tête de série, il n’a pas atterri dans une partie de tableau facile lors du masters 1000 d’Indian Wells. Dès son second match dans le désert californien, Ben Shelton s’est heurté à plus fort que lui. Taylor Fritz poursuivra la défense de son titre dès lundi contre Sebastian Baez.

Une première manche expéditive

Taylor Fritz entame le match au service. Le premier point est le seul qu’il accorde à son adversaire. Ben Shelton revient à hauteur grâce à un jeu remporté au filet : 1/1. Les retourneurs peinent à retourner les services ; les échanges se font rares. Taylor Fritz parvient à prendre de vitesse son adversaire dès son deuxième coup de raquette tandis que Ben Shelton conclut ses points au filet : 2/2. Le cinquième jeu du match constitue une parenthèse enchantée pour le jeune joueur de 20 ans. Taylor Fritz est en panne de premiers services ; il laisse l’échange s’installer. Ben Shelton démontre la qualité de son touché de balle. Une sublime amortie lui offre la première balle de break du match. A l’issue d’un interminable échange, il prend la tête de la rencontre : 3/2. Aussitôt ce jeu terminé, le set retrouve sa physionomie initiale : les serveurs font la loi. Les deux joueurs enchainent les jeux blancs jusqu’à la fin de la manche : 6/4.

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Lors des 33 premières minutes du match, Ben Shelton et Taylor Fritz ont joué un tennis saccadé. Pendant leurs jeux de services, les deux Américains ne laissent aucun répit à leur adversaire. Le premier conclut ses points au filet tandis que le second utilise sa puissance depuis sa ligne de fond de court.

Ben Shelton commence à faiblir

La tête de série numéro 4 continue de s’appuyer sur de fulgurantes premières balles : 1/0. Ben Shelton laisse davantage l’échange s’installer lors de ses jeux de service. Ses accélérations de coup droit et sa volonté constante de jouer vers l’avant lui permettent de les remporter : 2/2. Il ne parvient toujours pas à déchiffrer les services de Taylor Fritz – qui mène 3/2. Au fil du set, le pourcentage de premières balles de Ben Shelton diminue. Il revient à hauteur après un jeu serré : 3/3. Le jeune espoir multiplie les coups droit liftés et les revers slicés tandis que Taylor Fritz joue à plat : 4/4. Après un jeu remporté facilement par ce dernier, Ben Shelton sert pour rester dans le set. Sous pression, son jeu le trahit. Il frappe deux volées qui atterrissent dans le filet ; elles lui coutent la perte de la manche : 4/6.

Au cours du second set, Taylor Fritz poursuit la dynamique de la première manche. Quasi intouchable lors de ses jeux de service, il inflige une pression permanente à son adversaire. Ben Shelton a cédé au moment le plus important. Il a manqué de conviction et de premiers services.

Une troisième manche qui confirme la précédente

Alors que Taylor Fritz poursuit dans sa lancée, Ben Shelton s’effondre petit à petit. Les fautes directes s’accumulent et les points gagnants se raréfient. Il s’accroche : 1/1. Taylor Fritz profite des balles courtes de son adversaire pour entrer dans le court : 2/1. Ben Shelton répond par un jeu blanc qui lui permet de respirer : 2/2. Le détenteur du titre ne laisse que des miettes à son adversaire lors de ses mises en jeu : 3/2. Ce qu’entreprend Ben Shelton devient trop approximatif ; il ne croit plus assez en la victoire. Une série de fautes directes offrent le break à Taylor Fritz : 4/2. Les frappes de Ben Shelton ont perdu en intensité au cours de cette dernière manche. Ce dernier sert pour rester dans le match ; ce qu’il parvient à faire : 5/3. Néanmoins, Taylor Fritz scelle cette rencontre sur sa seconde balle de match : 6/3.

Pendant la troisième manche, le jeu de Ben Shelton s’est progressivement effondré. Son manque de premiers services lui a ôté les points gratuits de début de rencontre. Alors qu’il parvenait à tenir l’échange lors des premiers jeux, ses balles ont été de plus en plus courtes. Taylor Fritz a fait preuve de régularité ; il a saisi les occasions offertes par son adversaire.

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Cette rencontre a d’abord mis en lumière les qualités de Ben Shelton avant de révéler certaines faiblesses. Il a démontré son agilité au filet et un tennis conquérant. Néanmoins, il est encore trop dépendant de sa première balle. Lorsqu’elle l’a abandonnée en fin de match, il n’a pas su se réinventer. Son manque de profondeur en coup droit a rendu la tâche trop facile à Taylor Fritz. Ce dernier, pas dans son meilleur jour, a su rester solide. Il s’est appuyé sur ses atouts les plus consistants – puissance de frappe, balles profondes, services fulgurants – sans prendre trop de risques. 

Indian Wells : Taylor Fritz contre Ben Shelton

N’ayant aucun point à défendre cette saison, l’élimination de Ben Shelton est dénuée de conséquence. Le master 1000 de Miami, qui suit celui d’Indian Wells, sera une nouvelle opportunité de poursuivre son  ascension dans le tennis mondial.

Marnie Abbou

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